肺癌長踞香港頭號癌症殺手,由於早期肺癌沒有明顯徵狀,患者確診時多屆晚期。當中增長和擴散速度較快的小細胞肺癌,佔整體肺癌約15%,雖然這種癌細胞的體積較細小,但多於早期就已經可以快速擴散,病人甚少有機會通過外科手術切除腫瘤。

過去二三十年,小細胞肺癌治療一直未見新法,主要依靠化療醫治;直到近年免疫療法的出現,為患者帶來新希望,最新研究證實,免疫治療結合化療使用,有效延長患者壽命。

身體細胞中的T細胞本來具有吞噬癌細胞的能力,惟癌細胞會分泌PD-L1蛋白,當結合T細胞上的PD-1蛋白,T細胞的防禦機制就會失效,癌細胞便伺機入侵。免疫治療即透過抑制PD-L1蛋白與PD-1蛋白結合,讓免疫系統的T細胞再次恢復功能,重新識別及消滅癌細胞。

免疫治療透過抑制T細胞的PD-1訊息傳遞,使免疫系統能再活躍起來對抗癌細胞。

一項在國際醫學期刊《刺針》發表的臨床研究,從逾20個國家的癌症中心,招募未經系統治療的擴散型小細胞肺癌患者,再分為多組治療,其中一組病人接受免疫治療藥物加標準化療,另一組病人則只接受標準化療。
結果發現,免疫治療加化療的病人整體存活期(OS)中位數為13個月,較化療組的10.3個月高;合併治療組患者的12個月和18個月整體存活率為53.7%和33.9%,較化療組的39.8%及24.7%高。

客觀反應率(ORR)方面,合併治療患者在12個月時仍然有22.7%患者持續有效果,化療組僅為6.3%,反映合併治療有更持久療效,並能延長患者存活期。至於兩種治療的不良反應,及不良反應引致死亡的比例則大致相若。
合併治療,如利用化療結合免疫治療去產生協同效應,無疑已成為免疫腫瘤學中治療的新方向。

不過,要如何組合療法、何時為最佳治療時機及治療順序等,則有待個別癌症的進一步研究,但肯定將來會有更多治療組合給病人選擇,為對現行治療沒有反應的患者帶來新希望。

原文刊於: 信報

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